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La tradition des santons de Provence

Au Moyen Âge, François d'Assise est le premier à mettre en scène la nativité, grâce aux crèches vivantes en Italie.

La tradition se propage en France, mais la révolution française de 1789 entraîne la fermeture des églises, la suppression de la messe de minuit et ses représentations vivantes de la naissance de Jésus.

C'est alors qu'en Provence est lancée la tradition des santons où le spectacle de la nativité est célébré dans les chaumières à l'aide de petits personnages confectionnés à l'origine en... mie de pain.

En langue provençale, les santoun - ou petits saints - sont ainsi créés pour qu’une crèche puisse apparaître dans l’intimité du foyer de chaque famille provençale.

La fabrication

Le véritable santon de Provence, en argile non cuite, a été créé à Marseille par Jean-Louis Lagnel (1764-1822). Il a tracé la voie aux santonniers qui, au fil des siècles, ont développé une véritable expertise qui se décline en 7 étapes :

  • le modèle en argile crue placé sur un socle
  • la fabrication du moule coulé en plâtre
  • le moulage
  • le démoulage
  • le séchage à l'air libre
  • la cuisson au four à 800 degrés
  • la décoration à la main

Les santons

Historiquement, les santons étaient classés en 4 catégories :

  1. les personnages placés dans l'étable

    • l’Enfant Jèsu (l’enfant Jésus ou le si bel enfant),

    • Sant Jousè (saint Joseph),

    • la Santo Vierge (la Vierge Marie),

    • lou biou (le bœuf), l’ase (l’âne), l

    • i pastre (les bergers, les pâtres)

    • et l'ange Boufarèu

  2. ceux qui apportent des cadeaux (les mages)
  3. ceux qui figurent les différents métiers de la région provençale
  4. les animaux et les accessoires nécessaires pour figurer un village provençal typique.

Aujourd'hui, on compte 242 artisans-santonniers basés essentiellement en Provence et dans le Sud de la France.

Où trouver des santons ?

  • Foire aux Santons de Marseille 2014
    Du 15 novembre au 31 décembre
    À Marseille, Place Général de Gaulle et place Gabriel Péri, près du Vieux Port
  • 57ème Salon des Santonniers à Arles
    Du 15 novembre 2014 au 10 janvier 2015.
    L'invité étranger sera, cette année, la Catalogne.
  • Foire aux santons et marché de Noël à Gardanne (près d'Aix-en-Provence)
    Les 29 et 30 décembre

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